PhD in mathematics won gold at the Tokyo Olympics

30 July, 14:42

English version/Russian version

Preparation for the Olympic Games, just as a sports career in general, is a hard work that requires full dedication. Unable to withstand high loads, athletes often retire at a young age, and remain unemployed. But not for everyone sport is their whole life. Some, in parallel, are developing in other areas, many of them have to pay themselves for preparing for tournaments and games. The Icelandic national football team, for example, has a dentist, filmmaker, lawyer and janitor. We will tell you about Anna Kiesenhofer, a successful scientist, PhD in math and a bicycle racer. Now Anna is a gold medalist at the Tokyo 2020 Olympics, but in one of her first races just 9 years ago she was the last to come to the finish line.

Anna Kiesenhofer is 30 years old, she has been involved in amateur triathlon and duathlon for a long time, but due to injuries, she went completely into cycling. She even won the Spanish National Cup in 2016, but rarely raced overall. In 2018, for example, she did not take part in competitions, and in 2019 she finished only 20th in the world cycling championship. But for two years in a row, in 2020 and 2021, Kiesenhofer became the champion of Austria.

Although cycling has always played a huge role in her life, it remained just a hobby. Along with sports, Anna is successfully engaged in science and speaks five languages. She studied at the University of Vienna, then completed her master's degree at Cambridge, and received a PhD in applied mathematics at the University of Catalonia in 2016. Her thesis was on symplectic manifolds. These structures of differential geometry are an important part of the mathematical apparatus of Hamiltonian mechanics, linking classical and quantum mechanics. She is currently a postdoc in Lausanne, Switzerland, teaching two courses in vector analysis and studying nonlinear partial differential equations. The latter are used in various fields of physics.

Especially impressive is the fact that Anna prepared for the Olympic Games on her own, without a coach and without a team. She made all the decisions during training herself, from controlling macronutrients and choosing equipment to training plans and developing tactics. In her Twitter, she refers to scientific publications, which may have partially helped her to achieve maximum results. She admits that she invested a lot, but did not expect a gold medal, hoping to take at least 15th place.

The athlete's victory was unexpected for her rivals, too. At the Olympics, the use of radio communications during races is prohibited, so the participants did not know anything about the location of others. Anna, on the other hand, was riding so fast that everyone practically forgot about her, while during the entire race she was one of its leaders, unseen by the others. A minute and 15 seconds after her finish, the Dutch racer Annemik van Vleiten also finished the race. Having written off Anna by mistake, she was already delighted with the gold medal. But in the end, the unknown Anna Kiesenhofer turned out to be the winner. Although now her name has thundered all over the world, and many media outlets have called her victory “one of the greatest shocks of the Olympic Games,” she does not intend to change anything in her life. Anna plans to continue to engage in cycling and her academic career and is not going to enter into sports contracts. According to her, the main changes will take place inside her. And she advises others to believe in themselves and rely less on the opinion of authorities.

Cover image credit: Bettini Photo

English version/Russian version

Подготовка к Олимпийским играм, как и спортивная карьера вообще – тяжелейший труд, требующий полной самоотдачи. Не выдерживая высоких нагрузок, спортсмены часто в молодом возрасте заканчивают карьеру, оставаясь при этом без работы. Но далеко не для всех спорт – вся жизнь. Некоторые параллельно со спортивной карьерой развиваются в других областях, многим из них приходится самостоятельно оплачивать расходы на подготовку к турнирам и играм. В составе сборной Исландии по футболу, например, есть дантист, режиссер, юрист и уборщик. Мы же расскажем об Анне Кизенхофер, успешной ученой, докторе математических наук и велогонщице. Сейчас Анна — золотая медалистка Олимпиады в Токио 2020, но всего 9 лет назад, на одной из первых своих гонок, она последней пришла к финишу.

Анне Кизенхофер 30 лет, она давно занималась любительским триатлоном и дуатлоном, но из-за травм полностью ушла в велоспорт. В 2016 году она даже выиграла Национальный Кубок Испании, но в целом редко участвовала в гонках. В 2018 году, например, не было ни одной, а в 2019 году она финишировала лишь двадцатой на чемпионате мира по велогонкам. Зато два года подряд, в 2020 и 2021, Кизенхофер становилась чемпионкой Австрии.

Хотя велогонки всегда занимали значительную часть ее жизни, они оставались лишь хобби. Одновременно со спортом Анна успешно занималась наукой и знает пять языков. За свою жизнь успела отучиться в Венском университете, затем закончила магистратуру в Кембридже, а в университете Каталонии получила степень PhD в области прикладной математики в 2016 году. Ее диссертация была посвящена симплектическим многообразиям. Эти структуры дифференциальной геометрии являются важной частью математического аппарата Гамильтоновой механики, связывающей классическую и квантовую механику. Сейчас Анна занимает позицию постдока в Лозанне (Швейцария), преподает два курса по векторному анализу и изучает нелинейные дифференциальные уравнения в частных производных. Последние используются в самых разных областях физики.

Особенно впечатляет тот факт, что к Олимпийским Играм Анна готовилась самостоятельно, без тренера и без команды. Все решения в ходе подготовки она принимала сама, от контроля макронутриентов и выбора экипировки до плана тренировок и разработки тактики. В своем Twitter она ссылается на научные публикации, которые, возможно, отчасти помогли ей достичь максимального результата. Она признается, что пожертвовала очень многим, но не ожидала золотой медали, рассчитывая занять хотя бы 15-е место.

Победа спортсменки была неожиданной и для ее соперниц. На Олимпиадах запрещено использование радиосвязи во время гонок, поэтому участницы ничего не знали о местоположении других. Анна же ехала так быстро, что из-за отрыва все фактически забыли о ее существовании, при этом в течение всей гонки она была одной из лидеров гонки. Спустя одну минуту и 15 секунд после того, как Анна финишировала, гонку завершила и голландская гонщица Аннемик ван Влейтен. По ошибке списав со счетов Анну, она уже обрадовалась золотой медали. Но в итоге победительницей оказалась никому не известная Анна Кизенхофер. Хоть теперь ее имя и прогремело на весь мир, а многие СМИ назвали ее победу “одним из наибольших шоков Олимпийских Игр”, она не намерена что-то менять в своей жизни. Анна планирует и дальше заниматься велоспортом и своей академической карьерой и не собирается заключать спортивных контрактов. По ее словам, главные изменения произойдут внутри. А другим она советует верить в себя и меньше опираться на мнение авторитетов.