Joy of camaraderie: how the first International Congress of Mathematicians went

4 August, 16:16

English version/Russian version

The history of the International Congress of Mathematicians goes back over 120 years, and during this time the event was able to gain the status of the most significant mathematical event on the globe. The 29th Congress will be held in St. Petersburg next year - during the meeting, the winners of the highest mathematical awards will be announced, and scientists from all over the world will have an opportunity to exchange experiences with the audience and with each other. But what did the first International Congress of Mathematicians look like?

Talking about history, it is imperative to mention the name of the German mathematician Georg Cantor - the initiator of the first meeting. By the way, Kantor was born and spent his childhood in St. Petersburg, and his mother had Russian roots. In 1888, the scientist decided to organize a meeting of mathematicians from all over the world and the first attempt was made 5 years later during the World Exhibition in Chicago. Mathematicians from seven countries sent 44 reports to the five-day conference, but almost all papers were heard in the absence of the authors, since only four foreign guests arrived in the United States.

After a while, Kantor pulled himself together and contacted the world's leading mathematicians with a proposal to hold a test meeting in Switzerland, Belgium, Russia or France. The initiative was soon supported by Felix Klein, Heinrich Weber and others, and Zurich became the venue — the experts chose Switzerland because of the best international reputation.

Thus, the most influential mathematicians began to be invited to the congress at the Federal Polytechnic School in Zurich. The invitations were distributed in an unusual way: instead of mail, the organizers used mathematical journals and intermediaries to spread the information about the meeting in 12 countries around the world. The Swiss authorities supported the idea of ​​holding the congress in their country and provided some subsidies to the organizers.

The date of the official start of the first International Congress of Mathematicians was August 9, 1897, but for the first time scientists met the day before. The organizers decided to host a welcome dinner in one of the concert halls in Zurich. It is easy to guess that most mathematicians at that time did not know each other personally and could only carry on correspondence, so a preliminary meeting turned out to be a good idea. A welcoming speech at the event was made by Adolf Hurwitz — he wished the scientists to enjoy the camaraderie at the congress.

Surprisingly, for 120 years the concept and program of the event have not changed much. The reports at the meeting were divided into plenary and thematic: in 1897, four plenary reports were prepared by Giuseppe Peano, Adolph Hurwitz, Felix Klein and Henri Poincaré (did not attend the congress). In addition, there were five thematic sections devoted to algebra, analysis of functions, geometry, mechanics and bibliography.

The entertainment program of the meeting was in no way inferior to the modern ones. On August 9, the mathematicians boarded a steamer with musical accompaniment and sailed to the city of Rapperswil, on the opposite shore of Lake Zurich. The tourists spent two hours in the picturesque old part of the city, after which they returned to Zurich, where a festive animation awaited them. At the final banquet on August 11, the organizers announced the success of the congress and designated Paris as the venue for the meeting in 1900.

In total, 208 mathematicians from 16 countries took part in the congress, 34 reports were presented. Some of them were authored by the most famous mathematicians of those years: Ernst Lindelof, Hermann Minkowski, Vito Volterra and others. The participants called the development of cooperation between scientists from different countries the main goal of the meeting — during the congress the unification of mathematical terms, the acceleration of the distribution of articles and the creation of a catalog of mathematicians were discussed. Science has entered a new era — international cooperation has now become its driving force.

English version/Russian version

Радость товарищества: как прошел первый Международный конгресс математиков

История Международного конгресса математиков насчитывает уже более 120 лет, и за это время мероприятие смогло закрепить свой статус самого значимого математического мероприятия мирового масштаба. 29-й конгресс пройдет в Санкт-Петербурге в следующем году — в ходе встречи будут объявлены лауреаты высших математических наград, а ученые со всего мира смогут обменяться опытом со зрителями и друг с другом. Но каким же был первый Международный конгресс математиков?

Рассказывая об истории конгресса, невозможно не упомянуть имя немецкого математика Георга Кантора — инициатора проведения первой встречи. Кстати, родился и провел детство Кантор в Санкт-Петербурге, а его мать имела русские корни. В 1888 году ученый захотел организовать встречу математиков со всего мира и первая попытка была предпринята уже спустя 5 лет в ходе Всемирной выставки в Чикаго. На пятидневную конференцию 44 доклада прислали математики из семи стран, но почти все работы были заслушаны в отсутствие авторов, так как в США прибыли только четыре иностранных гостя.

Через некоторое время Кантор собрался с силами и связался с ведущими математиками мира с предложением провести пробную встречу в Швейцарии, Бельгии, России или Франции.  Инициативу вскоре поддержали Феликс Клейн, Генрих Вебер и другие, а местом проведения стал Цюрих — специалисты выбрали Швейцарию из-за наилучшей международной репутации.

Таким образом, самых влиятельных математиков начали приглашать на конгресс в Федеральную политехническую школу Цюриха. Приглашения распространялись необычным образом: вместо почты организаторы использовали математические журналы и посредников, распространяющих информацию о встрече в 12 странах мира. Власти Швейцарии поддержали идею проведения конгресса в их стране и выделили организаторам некоторые субсидии.

Датой официального начала первого Международного конгресса математиков стало 9 августа 1897 года, но впервые ученые встретились еще за день до этого. Организаторы решили провести приветственный ужин в одном из концертных залов Цюриха. Несложно догадаться, что большинство математиков в те времена не были знакомы лично и могли разве что вести переписку, поэтому предварительная встреча оказалась неплохой мыслью. Приветственную речь на мероприятии произнес Адольф Гурвиц — он пожелал ученым насладиться товариществом на конгрессе.

Как ни странно, за 120 лет концепция и программа мероприятия практически не изменилась. Доклады на встрече делились на пленарные и тематические: в 1897 году четыре пленарных доклада подготовили Джузеппе Пеано, Адольф Гурвиц, Феликс Клейн и Анри Пуанкаре (не присутствовал на конгрессе). Кроме того, работали пять тематических секций, посвященных алгебре, анализу функций, геометрии, механике и библиографии.

Развлекательная программа встречи ничем не уступала современным. 9 августа математики сели на пароход и под музыку отплыли в город Рапперсвиль, находящемся на противоположном берегу Цюрихского озера. Туристы провели два часа в живописной старой части города, после чего вернулись в Цюрих,где их ждала праздничная анимация. На заключительном банкете 11 августа организаторы объявили об успехе конгресса и назначили Париж местом проведения встречи в 1900 году.

Всего в конгрессе приняли участие 208 математиков из 16 стран, было зачитано 34 доклада. Авторами некоторых из них стали самые известные математики тех лет: Эрнст Линделёф, Герман Минковский, Вито Вольтерра и другие. Главной целью встречи участники называли развитие сотрудничества между учеными из разных стран — в ходе конгресса были обсуждены унификация математических терминов, ускорение распространения статей и создание каталога математиков. Наука вступила в новую эпоху — ее движущей силой теперь стало международное сотрудничество.